PSM: About Us

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We are dedicated to the exploration and conservation of the karst ecosystem in the Sierra Mazateca, Oaxaca, México. In addition to discovering and exploring caves, our group is focused on preserving the highland cloud forests, precious water resources, and Mazatec cultural pride.  We develop conservation programs to educate the students.  We also help generate markets for the organic foods produced in the Sierra Mazateca region, such as coffee, sugar, and honey.  Future goals include the preservation and restoration of Cafetal Carlota. We look forward to adding more photos, trip reports, maps, and videos. 

Estamos dedicados a la exploración y la conservación de los ecosistemas kársticos en la Sierra Mazateca, Oaxaca, México. Además de descubrir y explorar cuevas, nuestro grupo se enfoca en preservar los bosques de niebla, sus preciosos recursos hídricos y el orgullo de la cultura mazateca. Desarrollamos programas de conservación para educar a los estudiantes. También ayudamos a generar mercados para los alimentos orgánicos producidos en la región Sierra Mazateca, tales como el café, el azúcar y la miel. Nuestras metas para el futuro incluyen la conservación y restauración de Cafetal Carlota. Esperamos agregar más fotos, los informes de viajes, mapas y vídeos pronto! 

Sótano de mi Esperanza - January/Enero 2016

View of the large room and pit, "Sinkhole de Mayo"
photo by: Ron Adams, 2015

Vista de la boca del sótano y la bóveda de la entrada principal de “Sótano de Mayo”

   View of the Sierra Mazateca, above the clouds; December 26, 2014
Vista de la Sierra Mazateca, por encima de las nubes; diciembre 26, 2014

History of the Proyecto Sierra Mazateca 
(para leer en Español, ver abajo)

 Although the PSM – Proyecto Sierra Mazateca Corporation - officially started in 2012, the project itself stretches back to 1994, to a trip with just three people….Tony Akers, Joe Oliphant, and Tina Shirk, Indiana cavers.  They had read the published book about caves in Oaxaca, Mexico by Swiss cavers, “Proyecto Cerro Rabon”.  The Cerro Rabon escarpment was unexplored in many areas.   This highland karst environment, located in the northeast corner of the state of Oaxaca, houses some of the world's deepest cave systems, such as Sistema Huautla, currently at 1475 m and Sistema Cheve at 1484 m.  The area gets huge amounts of rainfall, up to 5 meters per year and is classified as a neo tropical rainforest.  As evidenced by specific resurgences (for example, Rio Uluapan) and lack of surface drainage, the underground water systems are huge.  This magical cloud forest is called the Sierra Mazateca, where the Mazatecan people live.  The Mazatec’s language and culture is a mixture of Spanish and Mazatec, and is a truly unique indigenous culture with an interesting history.  The population is growing rapidly with the onset of modern, paved roads and greater production of garbage, and the threats of pollution and contamination of the water systems are growing quickly. 

 That trip of 1994 they didn’t go caving, but found their way into the Sierra Mazateca on the then 4 wheel drive roads, met the landowner of the Coffee Plantation – Waldo Garcia, from the Cafetal Carlota, and saw the huge potential of cave exploration.   The next three years the group grew, and they backpacked their way into the cloud forest, and found virgin cave, coming in from Llano de Arnica, in the municipality of Jan Jose Tenango...  It was still Tony, Joe, and Tina, along with 12 other people (some participants coming only one of the four years).  During these years, the base was not the coffee plantation, but in a public place, close to the trails where they would ascend into the karst cloud forest, and stay for as many weeks as they could, normally 2-4 weeks total. The political situation was sticky, and obtaining permission from the local authorities and landowners was always a challenge. We also began to experience the Mazatec  people, their customs and food, learning slowly about their unique culture. The last expedition done in this manner was the one in December of 2001, with nine participants, exploring an elevated valley, called the Lost City. This area looked to be virgin cloud forest, with just one known group hiking there (Swiss cavers), but not able to explore any caves.  Some great caves were explored and documented. Up to this point, 21 new pits and/or caves were found with totals of 5384’ (1641 m) of depth and 6047’ (1843 m) of horizontal passage.  The deepest pit explored was 911’ deep (277.8 m).  The expeditions ended for a number of years, for various personal reasons, like children, change of jobs and living locations, businesses, etc.

The next trip to the Sierra Mazateca was by Tony and Marion Akers, in 2004.  They had their son with them, and had been travelling around Mexico for business reasons.  They had some extra time and went back to the Sierra Mazateca, in specific that first coffee plantation in La Carlota.  They were able to stay there for two weeks, and began exploration of the local caves and pits, as they would for the next three years. 

Then, larger groups began coming again in 2008, and have been almost every year since then.  The areas have varied, as permission and access has changed.  Tony and Marion have an established field house that was once part of the historic coffee plantation, called Cafetal Carlota.  Mostly day trips were taken to explore caves.  The top of the plateau from the ranch was also reached by several groups, going from about 900 meters to 2000 meters. Short camps were set up and some trails were cleared.  

In 2011, we began exploration in Rio Santiago, in the municipality of Huautla de Jimenez.  We explored and surveyed the area around Rio Santiago, on a yearly basis for the next 3 years, and found some great pits and a couple of caves.  We were invited to visit Rancho Arco Iris, a valley south of Rio Santiago, which was closer to the Lost City, at higher elevations.  In both 2014 and 2015, expeditions were made to Rancho Arco Iris, using backpacks, burros, and porters, and exploring for 2-3 weeks.  Initially invited by the landowners, our base now was two cabins that were abandoned and no longer lived in.  They functioned well, and we explored the valley for two years.  We kept moving further into unexplored areas higher up on the plateau.


These two years would bring us closer to the region explored in the 1990’s, the precious valley called the Lost City, located in the municipality of San Jose Tenango.  In 2016, the two weeks spent up in the cloud forest were fruitful and fun, complete with a jungle camping experience and an enthusiastic group of cavers. We explored areas at several elevations, established a new trail system, a water catch system, and laid the groundwork for continued exploration. A total of 2132’ (650 m) of vertical depth was both documented and photographed, utilizing experienced riggers and four different sketchers for the surveys.  A new member, Thomas Hawkins, a botanist and horticulturalist, experienced and documented its botanical treasures with us, noting the rich biodiversity of the cloud forest, at elevations up to 2100 meters.  Some areas were notably logged in the past, but recovered, and other areas were being logged more, by just locals who now had chain saws, rather than the old hand saws of days gone by.  Even protected tree species, like the Ocote, a pine tree, were being cut in very remote areas.

In 2017, we went back, but further to the south, establishing a camp just below El Pico de Caballero, about 1000’ higher than we were the year before, and closer to the Lost City. The expedition was more of a cultural adventure than what we bargained for, having to change our two week camp and caving plans after only six days! Not only that, but a 5 second pit was left indefinitely, because our presence in the Lost City threatened a small faction in one of the neighboring towns of that municipality that were carrying on illegal logging operations. Although we were defeated there, we left without getting arrested or hurt, and promptly changed gears and gained access to a neighboring municipality, San Juan Coatzospam, in an even higher altitude area where different indigenous people live, the Mixtecas. They welcomed our group with open arms, hoping we could offer them something back, maybe a new water source found underground. In just two days of exploration, we found a cave, a 300’ jungle pit, and future potential for exploration and friendship in a brand new area.    

2017 showed us the harsh realities of the increasingly threatened cloud forest, the complex political and economic realities of unstable local governments and indigenous peoples in rapid evolution, an anthropology study in action.  Benjamin Feinberg, a Professor of  Anthropology at Warren Wilson College in Asheville, North Carolina, has written a book called, “The Devil’s Book of Culture:  History, Mushrooms, and Caves in Southern Mexico”.  He came to the Sierra continually since the early 1990’s, and currently interacts with us as well, seeing and studying our connection with the Mazatec people and our equal desire to explore and find deep caves. 

So far, we have documented 16,228’ (4946 m) of vertical cave and 22,321’ (6803 m) of horizontal passage.  In addition to cave exploration, other projects were begun along the way, promoting water conservation, cultural preservation, and reforestation efforts. We have received grants and donations from National Speleological Society, The Nation Speleological Foundation, The Central Indiana Grotto, Highline Rope, the Southern Colorado Mountain Grotto, and various other individual contributions.   Despite the many challenges, we want to continue our karst exploration efforts, continue documentation on the flora and wildlife of the region, and continue promotion of reforestation and conservation through educational projects within the local communities. 

 Written by: Marion Akers


Historia del Proyecto Sierra Mazateca 

Aunque el PSM - Proyecto de la Corporación de la Sierra Mazateca - comenzó oficialmente en 2012, el proyecto se remonta a 1994, a un viaje con sólo tres personas ... .Tony Akers, Joe Oliphant, y Tina Shirk, espeleólogos de Indiana. Ellos habían leído el libro publicado sobre cuevas en Oaxaca, México por unos espeleólogos suizos, llamado "Proyecto Cerro Rabón". La escarpa del Cerro Rabón fue inexplorada en muchas áreas. Esta zona montañosa de karst, ubicada en los límites del noreste del estado de Oaxaca, alberga algunos de los sistemas de cuevas más profundos del mundo, como Sistema Huautla (actualmente a 1475 metros de profundidad), y el Sistema Cheve (a 1484 metros). La zona recibe enormes cantidades de lluvia, hasta 5 metros por año y se clasifica como una selva tropical / neo tropical. Debido a resurgimientos específicos (por ejemplo el Río Uluapan) y a la falta de drenaje, los sistemas de agua subterránea son enormes. Este mágico bosque cubierto de nubes se llama Sierra Mazateca, y es donde viven los mazatecos. El idioma y la cultura mazateca es una mezcla de español y mazateca, y es una cultura indígena verdaderamente única con una historia interesante. La población está creciendo rápidamente con el inicio de caminos modernos pavimentados y una mayor producción de basura, y las amenazas de contaminación en general y de los sistemas de agua están creciendo rápidamente.

En el viaje de 1994 ellos no fueron a practicar la espeleología, sino que encontraron su camino en aquel entonces en las carreteras de un solo carril en la Sierra Mazateca, conociendo al terrateniente de la Plantación de Café - Waldo García, del Cafetal Carlota, y vieron el enorme potencial de la exploración de cuevas.

En los siguientes tres años el grupo creció y se metieron en el bosque nublado y encontraron una cueva virgen, procedente del Llano de Arnica, en el municipio de San José Tenango. Aún eran Tony, Joe y Tina, junto con otras 12 personas (algunos de los participantes sólo vinieron uno de los cuatro años). Durante estos años, la base no era la plantación de café, sino en un lugar público, cerca de los senderos donde ascenderían al bosque nublado de karst, y así permanecer tantas semanas como fuera posible, normalmente de 2 a 4 en total. La situación política era difícil y obtener el permiso de las autoridades locales y de los terratenientes era siempre un desafío. También comenzaron a experimentar con el pueblo de Mazatec, sus costumbres y comida, aprendiendo lentamente sobre su única cultura. La última expedición hecha de esta manera fue la de diciembre de 2001, con nueve participantes, explorando un valle elevado, llamado “la Ciudad Perdida”. Esta zona parecía un bosque virgen de nubes, con sólo un grupo conocido caminando allí (espeleólogos suizos), pero incapaces de explorar ninguna cueva. Algunas grandes cuevas fueron exploradas y documentadas. Hasta este punto, 21 pozos nuevos y / o cuevas fueron encontrados con totales de 5384 '(1641 m) de profundidad y 6047' (1843 m) de paso horizontal. El pozo más profundo explorado era 911 'profundo (277.8 m). Las expediciones terminaron por varios años, por diversos motivos personales, como hijos, cambio de empleo y domicilio, negocios, etc.

 El siguiente viaje a la Sierra Mazateca fue hecho por Tony y Marion Akers, en 2004. Sus hijos estaban con ellos y se encontraban en México por razones de negocios. Tuvieron algún tiempo extra y volvieron a la Sierra Mazateca, específicamente a la primera plantación de café en La Carlota. Pudieron quedarse allí durante dos semanas y comenzaron a explorar las cuevas y pozos locales, como lo harían durante los siguientes tres años. Entonces, grupos más grandes de personas comenzaron a volver otra vez en 2008, y éstos han estado casi cada año desde entonces. Las áreas de exploración han variado, ya que han dependido de los permisos y los cambios en los accesos. Tony y Marion tienen una casa de campo establecida, la cual fue una vez parte de la plantación histórica del café, llamada Cafetal Carlota. La mayoría de los viajes de día han sido aprovechados para explorar cuevas. La cima de la meseta del rancho ha sido también alcanzada por varios grupos, pasando de unos 900 metros a 2000 metros. Los campamentos cortos fueron instalados y algunos rastros fueron despejados.

En 2011 se comenzó con la exploración en Río Santiago, en el municipio de Huautla de Jiménez. El área de los alrededores fue anualmente inspeccionada durante los 3 años siguientes, y se encontraron algunas grandes fosas y un par de cuevas. Fuimos invitados a visitar Rancho Arco Iris, un valle al sur de Río Santiago, que estaba más cerca de la Ciudad Perdida en elevaciones más altas. En 2014 y 2015, las expediciones fueron hechas a Rancho Arco Iris, usando mochilas, burros y maleteros, explorando de 2 a 3 semanas. Inicialmente invitados por los terratenientes, nuestra base ahora eran dos cabañas que fueron abandonadas y sin que nadie viviera en ellas. Éstas cumplían con el propósito y exploramos el valle por dos años. Después, seguimos avanzando hacia áreas inexploradas más arriba en la meseta.


Estos dos años nos acercarían a la región explorada en los años 90’s, el precioso valle llamado “La Ciudad Perdida”, ubicado en el municipio de San José Tenango. En 2016 las dos semanas de estancia en el bosque nublado fueron fructíferas y divertidas, con una experiencia de campamento en la selva y un entusiasta grupo de espeleólogos. Exploramos áreas en varias elevaciones, establecimos un nuevo sistema de senderos, un sistema de captura de agua, y sentamos las bases para la exploración continua. Un total de 2132 '(650 m) de profundidad vertical fue documentado y fotografiado, utilizando experimentados aparejadores y cuatro diferentes personas que hacen bocetos para los mapas. Un nuevo miembro, Thomas Hawkins, botánico y horticultor, experimentó y documentó sus tesoros botánicos con nosotros, observando la rica biodiversidad del bosque nublado, en elevaciones de hasta 2100 metros. Algunas áreas fueron desmontadas en el pasado, pero se recuperaron, y otras áreas fueron quitadas aún más, por personas locales que ahora tenían motosierras, mejores que las sierras manuales del pasado. Incluso árboles protegidos como el Ocote, un pino, estaban siendo cortados en áreas muy lejanas.

En 2017 volvimos, pero más al sur, estableciendo un campamento justo por debajo del Pico de Caballero, alrededor de unos 1000 ' (305m) más alto que el año anterior, y más cerca de “la Ciudad Perdida”. La expedición fue una experiencia cultural mayor a la que esperábamos, teniendo que cambiar nuestro campamento y planes de espeleología de dos semanas a sólo seis días. No sólo eso, sino también un hoyo que se dejó indefinidamente, porque nuestra presencia en la Ciudad Perdida amenazaba a una pequeña parte de una de las ciudades vecinas de ese municipio, donde estaban llevando a cabo operaciones ilegales de tala. Aunque perdimos la batalla ahí, partimos sin ser arrestados ni heridos, y rápidamente cambiamos de marcha y accedimos a un municipio vecino, San Juan Coatzospam, en una zona de mayor altura donde vive un pueblo indígena diferente, los Mixtecas. Ellos dieron la bienvenida a nuestro grupo con los brazos abiertos, con la esperanza de que pudiéramos ofrecerles algo de vuelta, tal vez una nueva fuente de agua encontrada bajo la tierra. En sólo dos días de exploración, encontramos una cueva, un pozo de selva de 90m y un potencial futuro de exploración y amistad en un área nueva.

El 2017 nos mostró la dura realidad del cada vez más amenazado bosque nublado, las complejas realidades políticas y económicas de gobiernos locales inestables y pueblos indígenas en rápida evolución, un estudio antropológico en acción. Benjamin Feinberg, Profesor de Antropología en el Colegio Warren Wilson en Asheville, Carolina del Norte, ha escrito un libro titulado "El libro del diablo de la cultura: historia, hongos y cuevas en el sur de México". Venía a la Sierra continuamente desde principios de la década de 1990, y actualmente también interactúa con nosotros, viendo y estudiando nuestra conexión con la gente mazateca y nuestro deseo tanto de explorar como de encontrar profundas cuevas.

Hasta ahora, hemos documentado 16,228 '(4946 m) de cueva vertical y 22,321' (6803 m) de paso horizontal. Además de la exploración de cuevas, se iniciaron otros proyectos a lo largo del camino, promoviendo la conservación del agua, la preservación cultural y los esfuerzos de reforestación. Hemos recibido otorgamientos y donaciones de la Sociedad Espeleológica Nacional, la Fundación Espeleológica de la Nación, la Gruta Central de Indiana, la Cuerda de Highline, la Gruta de Montaña del Sur de Colorado y varias otras contribuciones individuales. A pesar de todos los desafíos, queremos continuar nuestros esfuerzos para explorar la zona de carso, así como la documentación sobre la flora y fauna de la región, y seguir con la promoción de la reforestación y conservación a través de proyectos educativos dentro de las comunidades locales.

Escrito por: Marion Akers

Slide Show by/Presentación de diapositivas por: Aida Ferreira



A cloud forest, filled with vines, epiphytes, orchids.......  
Imagine climbing up through the rainforest, battling hanging vines with your machete, wishing you were wearing gloves, because there are strange nettles and spiny trees, and suddenly you are surrounded by begonias grandes, with huge leaves and flowers in pink and white.......
go to

               Un bosque de niebla, lleno de bejucos, epífitas, orquídeas…...            
 Imagina abrirte paso a través de la selva, combatiendo bejucos con el machete, deseando no haber olvidado los guantes, porque hay  extrañas ortigas y grandes espinas. De repente estás rodeado de begonias gigantes, enormes hojas y flores, colores rosas, magenta y blanco…...

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With the generous help and support from cavers, friends, grants, our own energy and love, we are able to continue working toward our overall goals. Each year brings adventures, challenges, parties, and life-changing experiences for us all. 

The Proyecto Sierra Mazateca Corporation, now registered in the state of Indiana as a non-profit corporation, was formed as of September 4, 2012. The purposes of the Proyecto Sierra Mazateca Corporation, defined in Article 11 of the Articles of Incorporation, are to protect, explore, and study the karst ecosystem, and to promote water conservation and Mazatec culture preservation within the Sierra Mazateca, in the state of Oaxaca, Mexico.

More specifically, we have defined these areas to focus on:

  • Science – document and explore caves, conduct biology, ecology, and geology studies
  • Conservation –working with local and state authorities to promote conservation of the upper cloud forest regions and water conservation.
  • Education – teach local schoolchildren and communities about the karst ecosystem and their future role in its protection
  • Preservation – promoting indigenous Mazatec culture, Mazatec language, historical sites, and traditional farming techniques.

Con la generosa ayuda y el apoyo de espeleólogos, amigos, los subsidios, nuestra propia energía y amor, somos capaces de continuar trabajando para lograr nuestros objetivos generales. Cada año trae consigo aventuras, retos, partes, y modificar la vida de experiencias para todos nosotros. 

La formación del Precut Sierra Mazateca Corporation, está registrado en el estado de Indiana como una corporación sin fines de lucro, a partir de 4 de septiembre, 2012. Los propósitos del Proyecto Sierra Mazateca Corporation, que se define en el artículo 11 de los artículos de incorporación, es el de proteger, explorar, y el estudio los ecosistemas kársticos, y para promover la conservación del agua y cultura Mazateca preservación, en la Sierra Mazateca, en el estado de Oaxaca, México. 

Más específicamente, hemos definido estas esferas se concentren en:

  • Ciencia - documento y explorar cuevas, conducta biología, ecología y geología estudios
  • Conservación -trabajando con las autoridades locales y estatales a fin de promover la conservación de los bosques nubosos regiones superior y la conservación de los recursos hídricos.
  • Educación - enseñar los niños y niñas de las escuelas y las comunidades sobre la los ecosistemas kársticos y su futuro papel en su protección.
  • Preservación – promoviendo la cultura de los indígenas mazatecos, la lengua mazateca, sus sitios históricos y las técnicas tradicionales de agricultura.


We would not be able to do any cave exploration without the trust and kindness of the local Mazatec people.  Whether it be a friend or official, we appreciate their willingness to let us in their worlds, and do our best to respect their spaces and customs.  Thank you!

Our extended family in the Sierra Mazateca. Tony, Marion, and Simon Akers, and Rolland Moore in photo with family members of Waldo and Ines and more from the family of Perfecto and Ines

Nuestra extensa  familia de la Sierra Mazateca. Tony, Marion y Simon Akers junto con Rolland Moore  en la foto con miembros de la familia de Perfecto e Inés y familiares de Waldo y su esposa Inés. 



Contact Information:
Proyecto Sierra Mazateca Corporation
711 North Broadway Street
Seymour, IN  47274
c/o Tony & Marion Akers

Si vives fuera de los Estados Unidos y tienes dudas, comentarios o te interesa más información acerca de nuestros próximos eventos, comunícate vía correo electrónico.

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